Acto ontwikkelt next generation ERP-platform met Thinkwise

“We zijn bijna zover om onze legacy definitief op te ruimen, waarin miljoenen regels programmeercode zaten. Dat is heel erg knap, als je erover nadenkt. Zonder het Thinkwise Platform hadden we dit nooit kunnen doen.” - Willem Verhoef, directeur Acto Informatisering

Ruim 40 jaar helpt Acto bedrijven in de installatie- en bouwbranche om succesvol te worden met een zelf ontwikkeld ERP-platform. In 2016 maakte het bedrijf de strategische keuze om zijn bestaande software-oplossingen gefaseerd te moderniseren met het Thinkwise Platform. Die destijds gewaagde strategie werpt inmiddels zijn vruchten af en geeft Acto en zijn klanten een aanzienlijk competitief voordeel.

Acto werd in 1980 opgericht en levert sindsdien een compleet zelf ontwikkeld ERP-platform voor project- en servicemanagement aan bedrijven in de installatie- en bouwbranche. Rond 2014 zag Willem Verhoef, mede-eigenaar en directeur van het bedrijf, dat de digitale revolutie ook voor deze branches verstrekkende gevolgen zou hebben. Hierop besloot de directie dat Acto een andere ontwikkelstrategie moest gaan volgen. De ruim 35 jaar aan ervaring in de branche was door het bedrijf vastgelegd in het ERP-platform, en dit gedachtengoed moest behouden blijven in de nieuwe generatie van het platform. Als technologie werd gekozen voor het Thinkwise low-code platform, dat toen al uniek geschikt was voor het ontwikkelen van grote applicaties en bovendien naadloos op nieuwe technologieën kon overgaan.

De levensduur van software wordt elke tien jaar de helft korter,” vertelt Verhoef. “Thinkwise biedt ons een wendbaar platform om daarmee om te gaan. We kunnen met dit platform technologieonafhankelijk ontwikkelen, en daarnaast zijn we niet meer afhankelijk van traditionele programmeurs. We hebben nu veel meer low-code ontwikkelaars met een business-achtergrond in dienst.

Gefaseerde transitie

Acto is een early adopter als Independent Software Vendor (ISV) die zijn primaire softwareproduct met low-code technologie ontwikkelt. Om die reden besloot Acto niet in een keer zijn volledige product te herontwikkelen, maar dit gefaseerd te doen.

We hebben in eerste instantie een aantal modules uit onze software in Thinkwise gebouwd, zoals op calculatiegebied, die geïntegreerd waren met ons bestaande ERP-oplossing” zegt Verhoef. “Daarna hebben we in 2020 de eerste generieke bedrijfsoplossingen gelanceerd, onder de naam Luna. Dit is een whitelabel versie van ons platform dat specifiek gericht is op installatiebedrijven in het MKB. Daarmee bieden we alle functionaliteit die bedrijven in de installatie- en bouwbranche nodig hebben, waaronder CRM, calculatie, werkvoorbereiding, inkopen, voorraadbeheer, contractmanagement, servicemanagement en financiële urenregistratie. Dit eerste generatie product wordt inmiddels bij diverse organisaties gebruikt en geïmplementeerd.

Hoge mate van personalisatie

De nieuwe, met Thinkwise ontwikkelde, softwareproducten zijn zeer positief ontvangen door zowel bestaande als nieuwe klanten. Niet alleen door de technologische vernieuwing, maar ook omdat Acto nu in staat is om de software veel meer te personaliseren voor zijn klanten. Dit is met name interessant voor de enterprise-klantenkring van Acto, die veel baat heeft bij de mogelijkheid om de bedrijfssoftware zo goed mogelijk aan te laten sluiten op hun interne systemen en processen.

Afscheid van legacy

De volledige herontwikkeling van de bestaande software ging echter niet zonder slag of stoot. Zo besloot Acto zijn volledige datamodel opnieuw neer te zetten. “Dat was best een interessante uitdaging, want een nieuw datamodel neerzetten doe je niet dagelijks,” zegt Verhoef. “Het levert echter ook grote voordelen op, omdat we geen oude wijn in nieuwe zakken neergezet hebben. Ons datamodel is nu weer helemaal actueel en voldoet aan alle laatste standaarden in de branche. In tegenstelling tot veel andere partijen hebben wij van afscheid genomen van legacy. En nu kunnen we ook veel gemakkelijker nieuwe functionaliteit in de software aanpassen of uitbreiden, die we er voorheen als losse applicaties tegenaan hadden gebouwd.

Daarnaast is de software volledig meertalig gemaakt, wat een must is voor internationale bedrijven, en is deze standaard geschikt voor alle beeldschermformaten en mobiele devices. Verder kunnen nieuwe productversies veel sneller geïmplementeerd worden met het Thinkwise Platform, en veel validatie en testen van de software wordt door het platform geautomatiseerd.

We proberen zoveel mogelijk van onze software te standaardiseren en modelleren in het low-code platform,” legt Verhoef uit. “Sommige dingen moet je wel programmeren, zoals bepaalde businesslogica of complexe routines. Daar biedt het platform ook de ruimte voor. Met Thinkwise ben je niet meer je volledige software aan het programmeren. Bij ons is de verhouding low-code versus maatwerk zo’n 80 op 20 procent.

Geïntegreerde processen

Met het nieuwe ERP-platform biedt Acto zijn klanten een significant competitief voordeel door het inzetten van best practice branchemodellen voor bijvoorbeeld utiliteit, infra, marine en offshore, industrie en woningbouw, aangevuld met specifieke functionaliteit voor processen waarmee zij zich kunnen onderscheiden van hun concurrenten. Daarnaast is het een flexibel en open platform, dat optimale ondersteuning biedt voor zowel de huidige als toekomstige technologische ontwikkelingen.

Alles draait tegenwoordig om geïntegreerde en eenvoudige processen met steeds grotere beschikbaarheid van data,” zegt Verhoef. “Softwareoplossingen moeten eenvoudig kunnen aansluiten op andere systemen, onder andere voor ketenintegratie. Daarnaast moet het systeem eenvoudig gebruik kunnen maken van gegevens vanuit sensortechnologie, zoals het Internet of Things, en ondersteuning bieden voor predictive maintenance. En de software moet natuurlijk gebruiksvriendelijk zijn. Dit wordt continu getoetst op basis van onze no-hands filosofie. We vragen ons telkens af waarom moet een gebruiker iets doen en of dat niet slimmer kan.

Hogere productiviteit

Sinds Acto de transitie naar Thinkwise startte, is de productiviteit van het ontwikkelteam aanzienlijk gestegen. Daarnaast is de verhouding van traditionele ontwikkelaars en low-code ontwikkelaars meer verschoven richting low-code.

Verhoef: “We hebben veel meer jonge medewerkers met een business-achtergrond in dienst voor onze low-code ontwikkeling. Die kunnen we snel opleiden. Deze manier van ontwikkelen helpt ons enorm, omdat we minder afhankelijk zijn van de schaarste aan traditionele ontwikkelaars.

Verder is Acto nu in staat om veel sneller, kleinere updates uit te brengen:“We leveren nu elke drie weken een nieuwe versie op. Dat is veel sneller dan vroeger. We zijn daardoor ook op een heel andere manier gaan werken. Je introduceert namelijk veel sneller nieuwe functionaliteit, die je ook gelijk in beheer neemt. Dan kom je ook wel eens bugs tegen, maar die zijn meestal snel opgelost, omdat veel dingen door het platform worden geverifieerd in het low-code model.

Toekomstige ontwikkelingen

Als Verhoef terugblikt, is hij zeer tevreden met de strategische keuze om het softwareplatform van Acto te moderniseren met Thinkwise: “Thinkwise heeft ons de middelen gegeven om de meest perfecte software te maken. Wij zijn inmiddels in een ver gevorderd stadium bij de realisatie van ons best mogelijk product, en staan aan de vooravond om onze software op basis van dit nieuwe platform voor al onze klanten beschikbaar te maken. Hierbij kiezen wij niet voor een monoliet, maar voor geïntegreerde oplossingen die passen in een eco-systeem. Zo kunnen we ook eenvoudig aansluiten op bestaande systemen door de openheid van het platform. Het feit dat we nu uiterst snel nieuwe versies en functionaliteit kunnen opleveren, biedt zowel Acto als onze klanten een duidelijk concurrentievoordeel. We hebben hiermee een wendbare (agile) oplossing gecreëerd die snel kan meebewegen met marktontwikkelingen.

Het doel is om alle klanten vanaf 2022 te migreren naar het nieuwe platform, ook al kunnen veel van hen niet wachten tot het zover is. Acto heeft hiermee een flinke prestatie neergezet sinds de start van de ontwikkeling: “We hebben echt enorm veel bereikt binnen relatief korte tijd,” besluit Verhoef. “We zijn bijna zover om onze legacy definitief op te ruimen, waarin miljoenenen regels programmeercode zaten. Dat is heel erg knap, als je erover nadenkt. Zonder Thinkwise hadden we dit nooit kunnen doen.

Delen